Dr. Carlos Iván Zúñiga: un rector magnífico

Dr. Eduardo Flores Castro
Catedrático de la Universidad de Panamá

Sus Primeros años

Carlos Iván Zúñiga Guardia, fue uno de esos panameños inolvidables que nos dio el siglo XX. Fue escritor, periodista, político, abogado y rector de la Universidad de Panamá. Nació en Penonomé, el 1 de enero de 1926. Realizó sus estudios primarios en la escuela Simeón Conte. Inició los secundarios en la Escuela Normal Juan Demóstenes Arosemena en la ciudad de Santiago de Veraguas y los culminó en el Instituto Nacional, en donde fue elegido Secretario General de la Federación de Estudiantes de Panamá.

Como Estudiante Universitario

En 1946, siendo estudiante de la Universidad de Panamá, participa como representante estudiantil ante el Consejo General Universitario en la discusión del Estatuto Universitario que desarrollaba la norma constitucional sobre la autonomía universitaria. Allí respaldó la iniciativa de crear el cogobierno universitario, con la representación de un tercio de los estudiantes en los organismos institucionales.

En el año de 1947, fue elegido presidente de la Unión de Estudiantes Universitarios. Fue parte de la dirigencia popular que logró el rechazo del Convenio de bases militares con Estados Unidos, Filós-Hynes, el 22 de diciembre de 1947.

En 1949, como dirigente estudiantil, en pos de su espíritu civilista y defensor de la constitución, participó de las protestas contra el derrocamiento del presidente Daniel Chanis, aupado por el coronel José A. Remón.

En la Universidad de Panamá, recibió la licenciatura en Derecho y Ciencias Políticas en 1952. Su trabajo de graduación versó sobre el Régimen Municipal, y fue dirigida por el Dr. José Dolores Moscote. De 1952 a 1956, fue electo diputado suplente ante la Asamblea Nacional.

Su vida periodística la inició como director del periódico Voz Universitaria, órgano de la Unión de Estudiantes Universitarios. Ejerció el periodismo en el Panamá América, como reportero, bajo la dirección del Dr. Harmodio Arias Madrid. Escribía una columna bajo el seudónimo Juan Cristóbal en el diario La Hora y otra en Crítica. En el diario La Prensa, mantuvo una columna hasta su fallecimiento.

Su Vida Profesional

Realizó estudios de posgrado en Derecho Penal y Criminología en la Universidad de Chile, y el doctorado en Derecho Público con Especialización en Derecho Penal en la Universidad Nacional Mayor de San Marcos, en Perú.

En 1958, ingresó como profesor a la Facultad de Derecho de la Universidad de Panamá. Impartió clases en la Extensión Universitaria de Colón. Además, fue uno de los profesores pioneros en la recién fundada Extensión Universitaria de Chiriquí. Desde esa época, mientras algunos pedían mejores beneficios económicos para Panamá en su relación con los Estados Unidos, él planteaba la nacionalización del Canal de Panamá.

En 1961, gana por concurso la cátedra de Derecho Penal en la Universidad de Panamá. El Dr. Zúñiga apoyó decididamente la creación del sindicato bananero de los trabajadores de la transnacional Chiriqui Land Company, de Chiriquí y Bocas del Toro. En 1964, es elegido como diputado por el Partido Socialista, en representación de la provincia de Chiriquí.

El 10 de enero de 1964, el Consejo General Universitario de la Universidad de Panamá, aprobó por unanimidad una resolución elaborada por los profesores Diógenes Arosemena, Carlos Iván Zúñiga, Erasmo Escobar, Ricardo Arias Calderón, Fabián Echevers, Ernesto Castillero Pimentel y Dulio Arroyo, donde entro otros puntos, solicitaba al Gobierno que declarase al país en estado de alerta para defender la soberanía y ordenara a la Guardia Nacional que asumiera la defensa de la República.

Desde su posición de diputado gestionó varias partidas presupuestarias en 1966, a fin de concluir la construcción del actual edificio de la Facultad de Derecho. Además, presentó varios proyectos de carácter social y civil, entre los que se puede mencionar, la ley que establece las 200 millas de mar territorial y la ley que declaró Día de Duelo Nacional, el 9 de enero.

En 1967, bajo la administración del Presidente Marcos Robles, se llevaron a cabo las negociaciones y la firma de los Proyectos de Tratados Robles-Johnson, también conocido como Tratados Tres en Uno. Bajo un ambiente de críticas y protestas en las calles, y con el decidido apoyo de estudiantes, profesores universitarios y del Diputado Carlos Iván Zúñiga, el 12 de diciembre de 1967, la Asamblea decidió no discutir estos Tratados.

El Golpe de Estado de 1968

En 1968, participa como candidato a rector de la Universidad de Panamá, en unas polémicas y reñidas elecciones. En diciembre de ese año, el mismo día que los militares golpistas cierran la Universidad de Panamá, el Dr. Zúñiga fue detenido por su oposición al golpe de estado, permaneciendo tres meses en la cárcel Modelo. Allí fue compañero de cárcel de un centenar de panameños de diferentes ideologías. La Universidad de Panamá permaneció cerrada durante 9 meses, sin embargo, cuando inicia nuevamente labores, él y su esposa, la Dra. Sydia Candanedo, se niegan a reincorporarse a la Universidad como muestra de repudio al régimen militar. Retirado de la docencia, se dedica al ejercicio de su profesional de abogado.

Luego de la firma de los tratados Torrijos-Carter, el Dr. Zúñiga inició los primeros pasos para la creación del Partido Acción Popular. Este nuevo colectivo político lo postuló como candidato a Presidente, en las elecciones generales de 1984.

Pasadas estas elecciones, en 1985, las autoridades universitarias reconocen su antigua posición como catedrático y regresa a la Facultad de Derecho. Comprometido con los sectores que combatieron a Manuel A. Noriega, en 1987, participó activamente en la fundación, de la Cruzada Civilista Nacional.

Un Rector Magnífico

El Dr. Carlos Iván Zúñiga Guardia censuró la cruenta invasión de los Estados Unidos a Panamá de 1989, a tal punto que se negó a ocupar el cargo de Magistrado de la Corte Suprema de Justicia que le ofreció el nuevo gobierno, en más de una ocasión.

Dos años después de la invasión, fue electo rector de la Universidad de Panamá, y ocupó este cargo de 1991 a 1994. En sus tres años como rector, convirtió el Centro Regional Universitario de Chiriquí en la Universidad Autónoma de Chiriquí. Esto respondió a un viejo sueño, ya que, en 1967, siendo diputado, presentó un proyecto de ley por la cual se fundaba la Universidad de Chiriquí.

Estableció las bases para la creación del Centro Regional Universitario de San Miguelito. Elevó a la categoría de Centro Regional a la Extensión de La Chorrera, dotándola de edificios propios. Además, dejó el estudio para la creación del Centro Regional de Bocas del Toro.

Le planteó al Presidente de la República la necesidad de adquirir nuevas tierras para garantizar el crecimiento de la Universidad. Para Colón pidió Fort Gullick y el Centro Escolar de Coco Sólo. Para Panamá, reclamó el llamado Campo de Antenas y la Escuela Secundaria de Curundu.

Creó la Facultad de Bellas Artes, la Orquesta de Cámara de la Universidad de Panamá, el Instituto de Tradiciones Étnicas y Culturales. Fundó el Instituto del Canal y el Instituto de Biodiversidad. Instauró el Premio Universidad. Edificó 134 obras de infraestructura y se establecieron 20 maestrías. Abrió más de 600 cátedras a profesor regular, haciendo justicia a un porcentaje importante de docentes universitarios.

Durante la administración del Dr. Carlos Iván Zúñiga se convocó, en 1993, a un Congreso Universitario, con el objetivo de aprobar un anteproyecto de Ley Orgánica integral para la Universidad de Panamá. Luego de sendas deliberaciones, se aprobó el anteproyecto de Ley, cuyo Artículo 28 indicaba que: “El Rector, los Decanos y Directores de Centros Regionales no podrán ser reelegidos en el periodo inmediatamente posterior”. En aquella ocasión, quien escribe fue escogido por votación como uno de los representantes de la Facultad de Ciencias ante este Congreso Universitario.

Para el Dr. Zúñiga, la Universidad de Panamá tiene como función, además de formar intelectuales, contribuir a consolidar la identidad nacional. Señaló que la Universidad es: “la conciencia lúcida para entender lo que necesita el Estado panameño y la sociedad y para renovarse incesantemente a lo interno de modo que siempre esté en sintonía con el pueblo al cual se debe”.

Al final de su periodo como rector, algunos profesores le sugirieron que se reeligiera, usando la argucia de retirarse unos meses antes de cumplir los 3 años, pero el Dr. Carlos Iván Zúñiga, prefirió honrar su palabra, respetar la Ley Universitaria, y no reelegirse, y así dar paso a una renovación académica en la institución. La administración del rector Carlos Iván Zúñiga se caracterizó por ser participativa, consultiva, tolerante y siempre apegada a la legalidad. Su labor le mereció el título de Rector Magnífico.

Su discurso de despedida como rector, que debió publicar la administración de la Universidad que su sucedió, fue encarpetado, al punto que un año después, disgustado, fue a retirarlo de la Imprenta Universitaria.

Fue miembro de la Corte Permanente de Arbitraje de la Haya, y del Colegio Nacional de Abogados. En el año 2003, le correspondió el honor de ser abanderado de los actos del Centenario de la República. Fue condecorado con las Órdenes de Manuel Amador Guerrero y Justo Arosemena en Panamá, y con la Orden del Sol en Perú. La Universidad Autónoma de Chiriquí le otorgó el Doctorado Honoris Causa.

Tras su fallecimiento ocurrido el 14 de noviembre de 2008, la Asamblea Nacional, en el año 2010, aprobó una ley en honor al Dr. Zúñiga, que lo declaró Benemérito de la Patria, y designó el 14 de noviembre, fecha de su fallecimiento, como Día del Patriota.

Deseo concluir esta breve reseña, con una anécdota que relató el Dr. Zúñiga, que debe servir para los universitarios y los panameños en general, como guía de nuestro actuar. Cuenta que de niño, su padrino, el Dr. Octavio Méndez Pereira, fue a visitar a su familia a Penonomé, y él al verlo quiso arrodillarse para recibir su bendición, como era usual; pero el Dr. Méndez Pereira se lo impidió mientras le decía: “Un hombre jamás debe arrodillarse ante otro hombre”.

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