Historia de la Física en Panamá

Eduardo Flores Castro
Catedrático de Física de la Universidad de Panamá

Ya en el siglo XIX, el Dr. Justo Arosemena utiliza analogías de fenómenos físicos como la gravitación universal, el principio de inercia de Galileo y la caída de los cuerpos, para el estudio de fenómenos sociales. Como una muestra de esto, podemos citar la carta que le enviara a su padre Mariano Arosemena desde Bogotá, en donde decepcionado de la poca moral de la capital neogranadina y haciendo alusión a la Ley de la Gravitación Universal señalara: “Sucede a veces con los objetos morales lo contrario de lo que pasa con los físicos: aumentan con la distancia”. Es decir, que a medida que las poblaciones se alejaban de Bogotá la moral de sus pobladores aumentaba.

Es un honor para los panameños que, temprano en nuestra historia, estadistas como Justo Arosemena sean conscientes del papel de la Física en el análisis y solución de los problemas de la sociedad.

La Universidad Nacional de Panamá

La acumulación académica de las tres primeras décadas de República, constituyeron la masa crítica necesaria para la gestación de la Universidad Nacional de Panamá. Antes de la fundación de la Universidad, el Dr. Octavio Méndez Pereira gestiona la contratación del personal docente en el extranjero, que complementaría al que existía en el país. Así se contrató al Dr. Daniel Q. Posin, Físico de la Universidad de California, quien posteriormente llegó a ser el segundo Decano de la Facultad de Ciencias. Es relevante señalar que al día siguiente del bombardeo atómico que realizó los Estados Unidos a Hiroshima y Nagasaki, en 1945, el Dr. Posin, profundamente abatido, escribe una carta desde el Instituto Tecnológico de Massachusetts a Einstein lamentando la masacre nuclear perpetrada contra Japón. En esta carta le pregunta ¿Qué cosa tenemos que hacer nosotros para que esto no vuelva a ocurrir?

Durante esta década, la Escuela de Matemática y Física de la Universidad de Panamá fue enriquecida con docentes panameños de muy alta formación académica. Entre ellos estaba el Físico Bernardo Lombardo, egresado de University of Berkeley en California.

Lombardo, después de graduarse en el Instituto Nacional, ingresó a la recién fundada Universidad de Panamá en el año de 1935, obteniendo el Certificado en Pre-Medicina y el título de Profesor de Ciencias Naturales en 1939. Obtuvo la Maestría en Física en la Universidad de Berkeley, convirtiéndose en el primer panameño en obtener un título universitario de Física. Realizó su investigación doctoral teniendo como asesor al connotado Físico Robert Oppenheimer. De regreso a Panamá, en 1945, realizó entrenamientos en técnicas de rayos X, aplicaciones de radioisótopos a la medicina y en numerosos cursos sobre física nuclear y enseñanza de la física. Participó en el Primer Congreso Internacional de Átomos para la Paz en Ginebra, Suiza.

El profesor Lombardo fue electo Decano de la Facultad de Ciencias Naturales y Farmacia para el período 1957-1964. Fue electo Rector de la Universidad de Panamá en 1964 y reelecto en 1968, cargo que ocupó hasta cuando la Universidad fue cerrada, en 1969, por el gobierno militar. Hombre de mente amplia y progresista, preocupado por las nuevas generaciones y el desarrollo del país. Dirigió su Facultad y la Universidad con gran visión de futuro y conciencia social. Creó el Instituto de Estudios Nucleares; instaló el primer computador en Centroamérica y un sistema de circuito cerrado de televisión para dictar clases de Física en la Facultad de Ciencias. El profesor Lombardo lucha por crear conciencia de que la función del docente universitario no es sólo enseñar, sino también hacer investigación y extensión. El Gobierno de Panamá le otorgó la Medalla Manuel José Hurtado y la República de Francia, las Palmas Académicas. Murió en la Ciudad de Panamá el 13 de noviembre de 1982.

En el año 2004, la Sociedad Panameña de física aprueba en Asamblea General, designar al Profesor Bernardo Lombardo como Padre de la Física en Panamá, elige el 13 de junio (natalicio del Profesor Lombardo) como el Día Nacional del Físico, y crea la Medalla al Mérito Bernardo Lombardo, la cual será entregada cada 5 años a físicos (as) panameños (as) que hayan hecho aportes al desarrollo de esta disciplina en nuestro país.

Los Primeros Graduados de Matemática y Física

La primera graduación de Profesores de Segunda Enseñanza con Especialización en Matemática y Física se realizó en 1944. En esa fecha, la Universidad le concedió este grado a: Benigno Argote, Berta Zurita de Francechi, Josefa Lutrell y Ana Méndez.

Como en muchos países de la región, los ingenieros hicieron aportes significativos a la enseñanza de la Física. Este es el caso del Ing. Juan J. Amado, quien llegó a ser Director del Departamento de Física en la década de los 40.

En 1949 se produjo la primera graduación diurna de Profesores de Matemática y Física, integrada por: Vesta Patiño, Elisa Alonso, Zoraida de Anguizola, Aida Castillero, Rosina de Diez, Eduardo León, Ida Escalona, Cristina Espinosa, Demetria Segura, Viodelda Henríquez, Signey Jones, José Moreno, Rosario Pino, Eulogio Quintero, Helly de Quirós, Pío Zambrano y Eustorgio Zevallos.

A iniciativa del Profesor Bernardo Lombardo, el 22 de enero de 1956 se fundó el Centro de Estudios Nucleares. En esta unidad se realizaron trabajos novedosos de investigación, tales como el estudio sobre el consumo de yodo y la incidencia de bocio en la comunidad de Peñas Blancas en la provincia de Los Santos. El actual Centro de Investigaciones con Técnicas Nucleares puede considerarse como el heredero de este esfuerzo visionario del Profesor Lombardo. Junto a él, también contribuyeron al Desarrollo de la Física en Panamá, los profesores Ernesto Richa, Simón Quirós y los hermanos Antonio e Isaías Mock.

El profesor Isaías Mock recibe el título de Licenciado en Matemática y Física en la Universidad de Panamá en el año de 1954. Ejerce la docencia en el Instituto Justo Arosemena, en el Colegio Abel Bravo y en el Instituto Nacional. Posteriormente viaja a los Estados Unidos donde recibe el título de Master en Ciencias Físicas de la Universidad de Brown. De regreso a su patria en 1965, se incorpora a la docencia en la Universidad de Panamá. En ese mismo año es nombrado Director de la Escuela de Física, desde donde impulsa la separación de las Licenciatura en Matemática y Física, instaurándose por primera vez la carrera de Licenciatura en Física.

A mediados de los sesenta, la comprensión de las funciones básicas de la Universidad y la importancia que para el desarrollo nacional tiene la conjunción de la docencia, la investigación y la extensión, permitieron que la filosofía del proyecto estadounidense para la enseñanza media de la Física, denominado PSSC (Physical Science Study Commite), tuviese una acogida favorable. En este sentido, el Profesor Isaías Mock realizó cursos en Colombia para la implementación de este Programa en Panamá. Además, asistió a Trieste donde tomo cursos de física nuclear. Después de toda una trayectoria en el Departamento de Física en la Universidad de Panamá, en 1990 se acogió a la Jubilación.

El Profesor Simón Quirós concluye, en 1965, la Licenciatura y la Maestría en Física en la Universidad de Oklahoma (E.U.A.). En 1965 se incorpora a la docencia en la Universidad de Panamá. Posteriormente, contribuye a la enseñanza de la Física en la Universidad Santa María la Antigua, en el Colegio la Salle, en el Instituto Fermín Naudeau y en el Colegio Artes y Oficio. El profesor Quirós ha sido Asesor Científico del Gobierno, Delegado de Panamá para la prohibición de armas nucleares en América Latina y Representante de Panamá ante el Organismo Internacional de Energía Atómica.

En la década de los 60, los profesores Sergio Guerra, Gilda Sánchez, Héctor Castillo, Diomedes Concepción y Ricardo Lajón contribuyeron de manera significativa a la divulgación de la física en nuestro país. El profesor Sergio Guerra se gradúa en 1964 en la Universidad de Panamá de Licenciado en Matemática y Física, teniendo maestros de la talla del Dr. Agustín Colamarco, Padre de las Matemática en Panamá; y el Dr Bernardo Lombardo, Padre de la Física en Panamá. Posteriormente, realizó estudios superiores en la Universidad Científica y Médica de Grenoble, Francia, en donde tuvo como profesor al Premio Nobel de Física, Louis Neel. Su trayectoria como docente la inició en 1964, en el Colegio Félix Olivares y en el Colegio San Agustín. En 1966, se incorpora como Profesor en la Universidad de Panamá. El profesor Guerra ha hecho grandes aportes al desarrollo de la Física a través de su participación en innumerables cursos, seminarios, investigaciones y publicaciones en el área de la Física Experimental, Enseñanza de la Física, Espectroscopía Mossbauer y Física de la Atmósfera. Por sus méritos relevantes en el engrandecimiento de la Física en Panamá, la Sociedad Panameña de Física le otorga en el año 2005 la primera Medalla al Mérito Bernardo Lombardo, máximo galardón que se le otorga a un físico en Panamá.

Licenciatura en Física

Es después del año 1965 que se brinda, por primera vez, la carrera de licenciatura en Física de manera separada; y en 1970 se titula el primer licenciado en esta carrera, correspondiendo este honor al actual docente universitario Alfonso Pino. A la fecha la Universidad de Panamá ha entregado al país aproximadamente 100 Licenciados en Física con una excelente formación académica. Al inicio de esta década, también contribuyen a la divulgación de la Física, las jóvenes profesoras Matilde de Samudio, Etelvina Medina, Amalia de Rusnak e Irene Lombardo, esta última hija del Profesor Bernardo Lombardo.

La falta de profesores preparados para dictar los cursos de la nueva licenciatura era otra dificultad existente que se intentó superar enviando a estudiar al extranjero al personal que trabajaba en la Universidad. Se establecieron acuerdos con Francia para recibir profesores de física y matemática del servicio militar obligatorio francés y se asignaron becas a panameños para formarse en la república gala. Estas acciones son complementadas por el arribo al país de un grupo de jóvenes que habían terminado sus estudios de Física en países europeos, la Unión Soviética y Estados Unidos.

La Física se Fortalece

En la década de los 70 regresaron del extranjero un grupo de panameños con diferentes especialidades en el campo de la Física, quienes han jugado un rol importante en el auge de esta disciplina. Ellos fueron: Luis Calvo, Diana Chen, Víctor Urrutia, César Garrido, Juan Vicencini, Bernardo Fernández, Trinidad Montoya, Rogelio Medina, Néstor Sánchez, Orlando Concepción y Victoria Moreno.

En 1977 se cambió el programa de la Licenciatura en Física para adecuarlo a la naturaleza de la Física como ciencia experimental. Se definieron áreas de desarrollo y se impulsan las labores de investigación en Física, lo que abrió el camino en estas áreas y fortaleció la investigación en la Universidad de Panamá.

Debido a las dificultades en la enseñanza a nivel medio, se organizó la Enseñanza de la Física como área de desarrollo. Además, nace el interés por las Técnicas Nucleares, la Geofísica, la Ciencia de Materiales, la Física Médica y por las energías alternas; constituyéndose, la mayoría en áreas de desarrollo. Recientemente se han iniciado trabajos en Física de la Atmósfera, relacionados con los estudios de la capa de ozono y la radiación solar.

En 1960, la Asamblea Nacional creó la Unidad de Isótopos Radioactivos bajo la dependencia de la Facultad de Ciencias, como primer paso para el desarrollo de estudios que utilizaran estas técnicas. El proyecto Espectroscopía Mössbauer iniciado en 1975 y financiado por la Organización de Estados Americanos, permitió al Profesor Juan Vicencini viajar a Brasil a estudiar esta especialidad. Posteriormente, esta área de desarrollo se fortaleció con algunos proyectos financiados por el Organismo Internacional de Energía Atómica y con la formación de especialistas en Francia, Hungría, Estados Unidos, España, Japón y Argentina. Este grupo desarrolló una investigación en coordinación con el Museo Reina Torres de Araúz, consistente en generar curvas patrones de parámetros nucleares de las cerámicas arqueológicas en función de la temperatura, para determinar las temperaturas finales de cocción de las cerámicas, información relacionada con el avance tecnológico de la cultura que elaboró el artefacto. En él participaron los profesores Dr. Bernardo Fernández, Dr. Orlando Concepción, Dr. César Garrido, Sergio Guerra, Alfonso Pino, Néstor Sánchez, Eduardo Flores y Martín Acosta. En este proyecto posteriormente se incorporaron los estudiantes José Emilio Moreno, Alcides Muñoz, Eleicer Chin, y Carlos Samudio. Estos proyectos motivaron la especialización de jóvenes en Física Nuclear y abrió el camino para el desarrollo de las Ciencias de Materiales.

Uno de los pioneros de la Geofísica en Panamá fue el Profesor Enrique Campbell, quien realizó los primeros estudios de prospección utilizando técnicas de la disciplina. Desde 1982, el grupo formado por los profesores Moisés Ortega, Alberto Caballero, Ricardo Bolaños, María Lezcano, Joaquín González, Jaime Blaney y Jaime Toral desarrollan el proyecto Modelo Hidrogeológico del Flujo de Agua Subterránea en la Región de Aguadulce, con el propósito de servir de apoyo a las campañas de exploración de aguas subterránea en el área denominada el Arco Seco en la Provincia de Coclé. Otras investigaciones en sismología, en prevención de desastres naturales y en arqueogeofísica, han permitido afianzar la importancia de la Geofísica en la solución de problemas nacionales.

Desde el inicio, la enseñanza de Física a nivel medio se vio afectada por el problema de la falta de docentes. Esta falta de personal obligó a que en 1974, siendo Decano el Dr. Alfredo Soler, la Escuela de Física organizara un profesorado en Física, sin necesidad de obtener previamente la licenciatura. Este programa solucionó el problema en gran medida.

La celebración del Curso Centroamericano y del Caribe de Física en 1980, motivó la discusión sobre la importancia de mejorar la calidad de los métodos para la enseñanza de la Física. Con este propósito, en 1981 se estableció la Comisión Didáctica, integrada por los profesores Gilda Sánchez, Matilde de Samudio, Etelvina Medina y Sergio Guerra. Esta Comisión, con la colaboración de los profesores de Física Dr. Bernardo Fernández, Dr. Orlando Concepción, Irene de Rodríguez, Victoria Moreno, Héctor Castillo, Alvaro Maturell, Eduardo Flores y Martín Acosta; la Dra. Deyanira Barnett de Biología y la profesora Silvia de Núñez de Química, realizó investigaciones sobre los métodos de enseñanza de las ciencias en la escuela media, basados en la teoría de Piaget y el constructivismo.

En el área de energías alternas, el Departamento de Física cuenta con capacidad para resolver problemas de electrificación en áreas rurales aisladas. Una prueba de esto es la instalación de paneles solares para la generación de energía eléctrica del poblado El Capurí (Provincia de Herrera) que no contaba con servicio eléctrico.

Departamento de Física

En 1987 se crea El Departamentos de Física, siendo su primer Director formalmente establecido, el Profesor Néstor Sánchez. Para esta época, el Departamento de Física ya contaba con diez profesores con doctorado y quince con el grado de maestría en Física, los cuales cuentan con la formación para contribuir a la solución de problemas nacionales.

En 1995, se modifica por tercera ocasión el plan de estudio de la Licenciatura en Física, como respuesta a la necesidad de adecuar la formación de los egresados a la evolución natural de la ciencia física y a las demandas científicas y tecnológicas del país. Para ello se incrementó el número de créditos en las materias obligatorias y en las optativas se introdujeron las nuevas áreas: Física Teórica, Enseñanza de la Física, Técnicas Nucleares e Instrumentación, Ciencia de los Materiales y Geofísica.

A partir del año 1997, por intermedio de los profesores Alfonso Pino, Sergio Guerra, Néstor Sánchez y Álvaro Maturell, se inició el proceso de medición de los niveles de radiación ultravioleta B y de la columna de ozono total en la ciudad de Panamá. Con posterioridad se creó el Laboratorio de Física de la Atmósfera, a fin de sistematizar el proceso de monitoreo de los parámetros radiométricos y atmosféricos. Estos trabajos han sido motivados por los altos niveles de radiación que se registran en nuestro país a causa de su clima y de su posición geográfica. En la actualidad, se cuenta con una Red Radiométrica Nacional integrada por tres sitios de monitoreo de radiación: Campus Octavio Mendez Pereira de la Universidad de Panamá, Aeropuerto Enrique Malek de la ciudad de David y en el Centro Regional Universitario de Veraguas.

Ese mismo año la Universidad Autónoma de Chiriquí, con el objetivo de formar profesionales de Física que llenaran las necesidades académicas del sector oeste del país, crea la carrera de Licenciatura en Física, siendo su primera Directora la Profesora Amalia de Rusnack.

En el año 2000, el profesor de Física, Dr. Eduardo Flores es electo Decano de la Facultad de Ciencias Naturales, Exactas y Tecnología, cargo que ocupa hasta septiembre de 2003, convirtiéndose en el segundo físico panameño en ocupar este cargo.

Física Crea Nuevas Carreras

Ingeniería Electrónica y Comunicación: Con la fundación de la Universidad Tecnológica de Panamá y el traslado de las carreras de ingeniería a ese centro, se produce un vacío en el área tecnológica en la Universidad de Panamá. En muchos aspectos, estas servían de puente para la aplicación de las ciencias básicas al desarrollo nacional. Este vacío se llenó, parcialmente, con la creación de nuevas carreras en el área tecnológica, por parte del Departamento de Física.

En 1989, con miras a promover el desarrollo de la Tecnología en nuestro país, un grupo de profesores del Departamento de Física, integrado por los Profesores Dra. Diana Chen, Néstor Sánchez, Dr. Víctor Urrutia, Sergio Guerra, Ricardo Lajón y Ricardo Bolaños, tuvo la idea de elaborar una carrera de Ingeniería Electrónica y Comunicación.

Para un mejor desarrollo del área, en 1996, se aprobó la creación del Departamento de Ingeniería Electrónica y Comunicación, designándose a la Dra. Diana Chen Directora de este Departamento, y a la Profesora Etelvina Medina Directora de la Escuela de Electrónica.

Ingeniería en Topografía y Geodesia: Ante la necesidad de desarrollar una ingeniería con tecnología de punta y dar respuesta a un clamor nacional, el Departamento de Física, a través del Decano Flores, presentó en el año 2001 la propuesta de creación de la carrera adscrita a la Escuela de Física, de la Licenciatura en Ingeniería en Topografía y Geodesia.

Licenciaturas en Docencia: En virtud de las dificultades que tradicionalmente han presentado la enseñanza de la Ciencias Básicas en la Escuela Media, se hizo necesario un cambio de filosofía en la formación de docentes en estas especialidades. Aquellos estudiantes con motivación para ser profesores de media pueden alcanzar esta meta optando por una de las carreras de Licenciatura en Docencia, sin necesidad de cursar la Licenciatura clásica. En esta nueva propuesta para la enseñanza a nivel medio, en un término de cuatro años, el estudiante toma los cursos de pedagogía que brinda la Facultad de Educación, paralelamente a los cursos de la especialidad.

Después de varios años de trabajo, en el año 2001 le correspondió al Decano Eduardo Flores hacer la sustentación necesaria para la aprobación de las Licenciaturas en Docencia en Matemática, Licenciatura en Docencia en Física, Licenciatura en Docencia en Química, Licenciatura en Docencia en Biología y la Licenciatura en Docencia en Informática.

Plan Especial para Docentes en Servicio: La enseñanza de la Física a nivel medio siempre ha sido preocupación de la Escuela de Física. La carrera de Licenciatura en Docencia en Física, constituye un enfoque renovador en el proceso de enseñanza-aprendizaje de esta disciplina. Considerando que un gran número de docentes de Física en el nivel medio no están titulados en Física, sino en otras áreas científicas o tecnológicas, la Escuela de Física organizó un Plan Especial para la preparación de estos profesionales, que los conduce a titularse como Licenciados en Docencia en Física. Este proyecto novedoso presentado por el Decano Flores se aprobó en el año 2002.

En el año 2011, como una respuesta a las necesidades de desarrollo de nuestro país, se crea la carrera de Ingeniería en Geología en el seno del Departamento de Física. En el año 2013, para una mejor evolución de las carreras de Ingeniería en Topografía y Geodesia y de Ingeniería en Geología, pasan a forma parte de la recién creada Facultad de Ingeniería.

Creación de la Sociedad Panameña de Física

Después de más de 20 años haber realizado el primer intento de organización de los físicos panameños, se crea en el año 2000 la Sociedad Panameña de Física (SPF), la cual tiene entre sus objetivos la promoción, el desarrollo, el fomento y la divulgación de la Física en todos sus campos. Su primer presidente fue el autor de este escrito, siendo sucedido por el profesor Guillermo Batista. Posteriormente, ocupa la presidencia de la SPF el Dr. José Emilio Moreno, continua su fructífera labor la profesora Idania Ballestero y al momento de actualizar este ensayo histórico, ocupa la presidencia el Dr. Íldeman Ábrego.

Bibliografía

1. Adames, A, Agard, E, Fernández B, Flores, E, Gutierrez J.J, Soler, A. Ciencia, Universidad y Nación (cien años de República). Tecnociencia, Volumen 5, Nº 3. Panamá, 2003.
2. Boletín Informativo (1965). Facultad de Ciencias Naturales y Farmacia.
3. Castillero R, E. J. (1989). Historia de Panamá. Décima edición. Panamá, Ministerio de Educación.
4. Céspedes, F. (1981). La Educación en Panamá. Panamá histórico y antología. Panamá, Biblioteca de la Cultura Panameña. T.4. Presidencia de la República.
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9. Molina, E. (1995, octubre). Origen y desarrollo de la Universidad de Panamá.

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Un comentario en “Historia de la Física en Panamá

  1. La sistemática exclusión de los doctores Azael Barrera y Alvaro Mejía de la historia de la Física en Panamá, tanto en la investigación de patrones de parámetros nucleares de las cerámicas arqueológicas en función de la temperatura pues ellos participaron como en el curso centroamericano de fisica de 1980 y que fueron luego profesores asistentes, no es halagadora. No desmerita su participación en el desarrollo de la física en Panamá el hecho de que no continuaron como profesores de la Universidad de Panamá y se dedicaron a trabajar en otras universidades. Por ello esta historia está incompleta. Uno de ellos (Dr. Barrera, graduado en doctorado en física atómica y molecular y que de paso construyó la primera fuente de ionización resonante por láser para separadores isotópicos en línea) siguió contribuyendo a la física enseñando física en la Universidad Santa María La Antigua, en Florida State University y fue subdirector de SENACYT para el desarrollo de las tecnologías de información para la educación y creador de las primeras diez Infoplazas de Panamá. Actualmente el Dr. Barrera lleva varias publicaciones en revistas científicas revisadas por pares del más alto nivel y presentaciones en congresos científicos internacionales sobre nuevas metodologías pedagógicas para la enseñanza efectiva de la física y creador del primer Sistema de enseñanza Studio de física universitaria. Además inventó un nuevo método de aprendizaje de la trigonometría en base al círculo unitario para la generación sistemática de funciones trigonométricas inversas, publicado en Estados Unidos. Igualmente el Dr Alvaro Mejía ha hecho contribuciones importantes en la física médica en Panamá y salvado muchas vidas.

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